Betelgeuse, la brillante de Orión

¿Quién no ha alzado alguna vez la mirada hacia el cielo y se ha topado con un sinfín de estrellas que lo alumbran? Por más que haya un cielo nublado, estas siempre impondrán en el cielo. Desde estrellas que parecen solitarias, hasta constelaciones que adornan el espacio, y sin duda la más famosa, Orión, nos presenta a uno de sus componentes más importantes y luminosos: una supergigante roja llamada Betelgeuse. Así pues, en este artículo, Betelgeuse se dará a conocer junto a las de su tipo, las supergigantes rojas.

Antes de saber más sobre Betelgeuse, conozcamos un poco sobre las estrellas de su tipo. ¿Qué son las supergigantes rojas? Esta es una pregunta clave, no solo para entender a Betelgeuse sino también para comprender un poco más sobre una de las formas en que se clasifican las estrellas. Entonces, las supergigantes rojas tienen la característica de ser un color rojo intenso y de tener un tamaño imponente. Este tipo de estrellas tienen esta coloración debido a las bajas temperaturas de su superficie, dado que, la temperatura varía entre 3500-4500 Kelvin, que a comparación de otras estrellas son bastante bajas. Uno por intuición puede creer que el color rojo intenso debería ser el más caliente, pero no, debido a que la temperatura del color no funciona así. Una forma fácil de entender esta cuestión es con este ejemplo: Tenemos una bombilla, de luz cálida, su temperatura ronda los 3200 Kelvin y ahora tenemos una luz LED, de luz fría, que está a 5600 k, entonces mientras más bajo es el número de grados Kelvin, más cálida es la luz y mientras más alta, más fría. Y así con las estrellas, las más frías son de un color marrón, a veces rojo intenso, y mientras va aumentando de temperatura su color se va aclarando, llegando a las más calientes que son de un color azul. Como dato adicional, la relación entre su temperatura y tamaño está clasificada en un gráfico llamado el diagrama de Hertzsprung- Russell.

Son “estrellas frías”, en efecto, pero ¿por qué tienen una gran luminosidad? Esto es debido a su gran tamaño. Este tipo de estrellas usualmente son más de mil veces más grande que nuestro Sol. No comienzan su vida siendo rojas ni teniendo un tamaño enorme sino pasan por un proceso de evolución. Estas nacen siendo grandes y consideradas estrellas masivas. Por ser de dimensiones considerables, consumen mucho combustible y, por ende, cuando termina el proceso de fusión de hidrógeno se vuelven supergigantes. Cuando eso sucede significa que están en la recta final de su existencia. Lamentablemente, las supergigantes rojas viven muy poco y en su mayoría son estrellas viejas. Estas, cuando llegan al final de sus vidas, colapsan creando una supernova.

¿Qué es Betelgeuse?

Betelgeuse es una estrella que pertenece a la constelación de Orión. Esta estrella es una supergigante roja casi mil veces más grande que el Sol. Su luminosidad equivale a casi 14000 soles y se encuentra entre las estrellas más brillantes de la galaxia. Betelgeuse se encuentra a casi 400 años luz de distancia de la Tierra, aunque puede haber un margen de error ya que algunos expertos afirman que es de 700 años luz. A pesar de eso, es la supergigante roja más cercana a la Tierra. Betelgeuse también es conocida como “Alfa Orionis”, título que lleva por ser la más luminosa de la constelación. Lamentablemente, estos últimos años su brillo ha ido disminuyendo tanto así que terminó cediéndole el título de más luminosa a Rigel, otra estrella importante del grupo.

¿Betelgeuse en peligro?

Betelgeuse es una estrella vieja, muy vieja. Los científicos prevén que no le quedan muchos años de vida y que en cualquier momento podría explotar. La disminución de brillo que ha tenido durante estos años ha sido alarmante para los investigadores y es por ello por lo que se han formulado varias teorías respecto a este problema. Pero para sorpresa de los científicos, a partir de mayo de 2020 Betelgeuse comenzó a recuperar su brillo. A pesar de eso, echemos un vistazo a las interesantes teorías que se formularon:

La primera teoría, como ya había mencionado antes, es la de su inminente muerte y que en poco tiempo podría convertirse en una supernova. Cuando su muerte suceda, será un hecho relativamente triste para los amantes y profesionales de la astronomía, ya que se habrá ido una estrella importante de la constelación de Orión. Sin embargo, será a su vez un inofensivo y gran espectáculo de luz en la Tierra que podrá ser visible por mucho tiempo.

La segunda teoría, que generó mucho peso en esas investigaciones, habla sobre que la disminución del brillo en la estrella no se debe a una cercana muerte sino a una eyección de gas que produce polvo cósmico y que oculta su luminosidad. Según los astrónomos las gigantes rojas esporádicamente arrojan material de sus superficies, que se condensan como polvo alrededor de la estrella. Estos granos de polvo cuando se enfrían absorben parte de la luz que se dirige hacia nuestro planeta.

La tercera gran teoría es muy simple y la que más llena de incertidumbre. Esta sostiene que quizá Betelgeuse ya murió, se convirtió en supernova y que la luz aún no llega. ¿Por qué? Pues porque la luz que vemos de las estrellas actualmente, fueron en realidad emitidas por estas hace muchísimo tiempo. Depende mucho de la distancia entre la estrella y la Tierra para saber cuánto tarda en llegar su luz. En el caso del Sol a la Tierra tarda ocho minutos, pero en el caso de esta supergigante roja tardaría casi 650 años en que llegue a la Tierra.

Actualmente, Betelgeuse sigue siendo impredecible y un gran objeto de estudio para astrónomos profesionales y apasionados. Así que la próxima vez que veas el cielo nocturno lleno de estrellas, observa en el hombro de la constelación de Orión y ya no verás una estrella más del montón, allí estará Betelgeuse, imponente con su brillo y esperando a explotar para convertirse en supernova.

Lucas Reátegui

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